Lactasa beber lecheEl ADN de los antiguos agricultores ibéricos, demuestra la hipótesis evolutiva de que la absorción del calcio no fue la única razón por la que los europeos evolucionaron en su tolerancia a la leche.

La mayoría de las personas ha crecido bebiendo leche, ya que se cree que es una bebida saludable, llena de nutrientes como el calcio, minerales y vitaminas, que incluyen a la vitamina D, la proteína, la grasa y el azúcar en forma de lactosa.

En Occidente el consumo de leche es algo tan común, porque la mayoría de las personas de ascendencia europea son capaces de producir la enzima lactasa en la edad adulta, que les permite digerir la lactosa (el azúcar de la leche). Sin embargo, esto no ocurre en algunas partes del mundo, y tampoco ocurría para nuestros antepasados en la Edad de Piedra.

De hecho, los datos genéticos han demostrado que la capacidad de los adultos para producir la enzima lactasa, sólo ha evolucionado en los últimos diez mil años bajo una fuerte selección natural. Sin esta enzima, el consumo de leche puede llevar a algunos efectos secundarios desagradables, como la distensión abdominal, los cólicos, la flatulencia y la diarrea (una condición conocida como intolerancia a la lactosa).

Durante mucho tiempo, los científicos y los médicos pensaban que la principal ventaja del consumo de leche en Europa, era permitir a los primeros agricultores que evitaran las consecuencias de la deficiencia de calcio. Lo que es más, los primeros agricultores europeos, especialmente en las regiones de baja luz, habrían tenido problemas para hacer suficiente vitamina D (presente en la leche y crucial para la absorción del calcio), ya que su dieta basada en cereales no aportaba una gran cantidad de esta vitamina.

No obstante, en España, los primeros agricultores gozaban de un clima soleado que les permitía producir suficiente vitamina D, y a pesar de ello, muchos continúan produciendo lactasa. Los investigadores de la Universidad de Uppsala, suponen que la causa de este fenómeno puede radicar en el consumo de alimentos fermentados como el yoghurt y el queso, y en las condiciones de hambruna. Todo esto pudo haber causado los síntomas de intolerancia a la lactosa, que en los individuos con desnutrición pudo ser mortal. Así que la hambruna podría haber dado lugar a fuertes episodios de selección natural que favorecieron a la persistencia de la lactasa.

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